Althea Gibson Biographie

Dans tous les sports, il y a des pionniers. Dans le monde du tennis, c'était Althea Gibson. Joueuse de premier plan dans les années 1950, elle a été la première joueuse afro-américaine à remporter une compétition majeure. Après avoir pris sa retraite du terrain, elle s’est tournée vers le golf et est devenue la première femme noire à jouer pour la Ladies Professional Golf Association.

Jeunesse

Gibson est né à Silver, en Caroline du Sud, le 25 août 1927 et a grandi à Harlem, dans l'État de New York. Enfant, elle était une athlète naturelle, elle jouait au basketball et au paddle-tennis, mais elle détestait sévèrement l'école, sautant souvent des cours et éventuellement abandonnant ses études. En 1941, après avoir reçu une raquette de tennis et le don d'enseigner à un club de tennis de la part de ses voisins, Gibson entra et gagna le New York State Championship organisé par l'American Tennis Association, une organisation à prédominance noire. Ce fut la première d'une série de victoires aux compétitions de l'ATA, qui ont attiré l'attention de deux médecins passionnés de tennis. Ensemble, ils l'ont aidée à obtenir son entraînement, ainsi que son retour à l'école afin qu'elle puisse obtenir son diplôme.

Pendant ses études à la Florida Agricultural and Mechanical University où il a obtenu une bourse d’athlétisme, Gibson a continué à jouer avec l’ATA. Elle a remporté le championnat 10 ans de suite, obligeant la joueuse de tennis blanche Alice Marble à rédiger un article dans American Lawn Tennis, appelant le sport à la bigoterie.

Championnats et compétitions

En 1950, cependant, Gibson est la première joueuse noire invitée aux championnats de gazon de la Eastern Lawn Tennis Association, précurseur de l’US Open, où elle remportait son deuxième match après une tempête. Lorsque le match a repris le lendemain, Gibson a perdu. L'année suivante, elle était la première joueuse noire invitée à Wimbledon, mais la frustration suscitée par ses défaites lui causa un coup dur.

Gibson a joué au niveau de l'élite pendant plusieurs années avant de frapper à grands pas. En 1956, elle remporte son premier grand événement, les championnats de France, et remporte également le titre du double féminin à Wimbledon. L'année 1957 la voit se classer parmi les meilleures, remportant à la fois le championnat américain et le tournoi en simple de Wimbledon. Pour cette année et la suivante, elle a été nommée athlète féminine de l'année par Associated Press. Elle répète la victoire de son single à Wimbledon en 1958 et choisit de devenir professionnelle plus tard cette année-là.

Carrière de golf et retour au tennis

Avec peu de tournois de tennis professionnel féminin, Gibson a décidé de transformer ses compétences et sa discipline en golf. En 1964, elle a rejoint la Ladies Professional Gold Association en tant que première membre afro-américaine. Elle ne réussit pas à se démarquer sur le terrain et finit par retourner au tennis, en tant qu’enseignante.

La marque et l'influence de Gibson sur le monde du tennis ne peuvent pas être surestimées. Par son talent et son travail acharné, elle a franchi les frontières raciales à un moment où la nation commençait tout juste à faire des progrès dans les relations interraciales et a ouvert la voie aux athlètes noires dans tous les sports.

Gibson est décédée en 2003 à l'âge de 76 ans des suites d'infections respiratoires et de la vessie, chez elle à East Orange, dans l'État de New York.

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