Chronologie des événements d'extinction de masse sur Terre

Parmi les nombreux événements mystérieux et inexpliqués qui se sont déroulés sur Terre au cours de millions d'années, les extinctions de masse sont peut-être les plus déconcertantes. Les extinctions massives entraînent la perte monumentale d'espèces végétales et animales sur une courte période. Ces événements laissent la Terre mûre pour des changements évolutifs à mesure que de nouvelles espèces se développent pour prendre la place de celles qui ont été perdues. Les scientifiques ont découvert au moins cinq extinctions de masse différentes, appelées les «Big 5», au cours de l'histoire, où entre 50% et 75% des vies ont été perdues. D'innombrables questions restent sans réponse sur la manière et les raisons de ces moments passés. Vous trouverez ci-dessous les informations que les experts ont rassemblées jusqu'à présent.

Les périodes d'extinction de masse

Extinction Ordovicien – Silurien

Il y a environ 439 millions d'années, 86% de la vie sur Terre avait été éliminée. Les scientifiques pensent que deux événements majeurs ont abouti à cette extinction: la glaciation et la baisse du niveau de la mer. Certaines théories suggèrent que la Terre était recouverte d'une telle quantité de plantes qu'elles ont éliminé une trop grande quantité de dioxyde de carbone dans l'air, ce qui a considérablement réduit la température. La baisse du niveau de la mer est probablement due à la formation de la chaîne de montagnes des Appalaches. La majorité de la vie animale a vécu dans l'océan. Les trilobites, les brachiopodes et les graptolites sont morts en grand nombre, mais il est intéressant de noter que cela n'a entraîné aucun changement d'espèce majeur au cours de la prochaine période.

Extinction du Dévonien tardif

Selon les estimations, environ 75% des espèces ont été perdues il y a environ 364 millions d'années. On ignore si l'extinction du Dévonien tardif était un événement majeur ou s'étalait sur des centaines de milliers d'années. Les trilobites, qui ont survécu à l'extinction Ordovicien-Silurien en raison de leurs durs exosquelettes, ont été presque exterminés pendant cette extinction. Les plantes terrestres géantes seraient responsables car leurs racines profondes libéraient des nutriments dans les océans. Les eaux riches en nutriments ont entraîné des proliférations d'algues en masse qui ont épuisé les mers d'oxygène et, par conséquent, de la vie animale. On pense que les cendres volcaniques sont responsables du refroidissement de la température de la terre, qui a tué les araignées et les créatures du type scorpion qui l'avaient déjà fait sur la terre ferme. Un cousin amphibien éloigné, les elpistostegaliens, s’était également aventuré sur la terre ferme mais s’est éteint. Les vertèbres n'apparurent plus sur terre que 10 millions d'années plus tard, les ichthyostégaliens à partir desquels nous avons tous évolué. Si l'extinction du Dévonien tardif n'avait pas eu lieu, les humains n'existeraient peut-être pas aujourd'hui.

Extinction Permien-Triasique

Cette extinction de masse, survenue il y a 251 millions d'années, est considérée comme la pire de toute l'histoire car environ 96% des espèces ont été perdues. Les espèces de coraux anciennes ont été complètement perdues. «The Great Dying» a été provoqué par une énorme éruption volcanique qui a rempli l'air de dioxyde de carbone qui a alimenté différents types de bactéries qui ont commencé à émettre de grandes quantités de méthane. La Terre s'est réchauffée et les océans sont devenus acides. La vie aujourd'hui descend des 4% des espèces survivantes. Après cet événement, la vie marine a développé une complexité jamais vue auparavant et les escargots, les oursins et les crabes sont devenus de nouvelles espèces.

Extinction Trias-Jurassique

L’extinction triaso-jurassique s’est produite entre 199 et 214 millions d’années et, comme dans d’autres extinctions massives, on pense qu’il ya eu plusieurs phases de perte d’espèces. L’impact des astéroïdes, le changement climatique et les éruptions de basalte provoquées par les inondations sont imputables. Au début de cette époque, les mammifères étaient plus nombreux que les dinosaures. À la fin, les ancêtres des dinosaures (archosaurs) régnaient sur la surface de la terre. Cette extinction a ouvert la voie à l'évolution des dinosaures, qui ont ensuite existé pendant environ 135 millions d'années.

Extinction Crétacé-Paléogène

Peut-être le plus connu des Big 5, la fin du Paléogène-Crétacé a entraîné l'extinction des dinosaures. Une combinaison d'activité volcanique, d'impact d'astéroïdes et de changement climatique a mis fin à 76% de la vie sur Terre il y a 65 millions d'années. Cette période d'extinction a permis l'évolution des mammifères sur terre et des requins dans la mer.

Sommes-nous ensuite?

Un débat houleux au sein de la communauté scientifique consiste à déterminer si la Terre se dirige vers une autre extinction de masse. Actuellement, le monde est à l'ère holocène, les plantes et les animaux meurent à un rythme anormalement rapide et la vie telle que nous la connaissons est en danger. Cette fois, cependant, la cause n’est ni l’activité volcanique ni les impacts d’astéroïdes. Les activités humaines provoquent un changement du climat mondial qui a entraîné une extinction de 10 à 100 fois plus rapide que la norme. Les preuves sont assez claires, nous nous dirigeons vers la 6ème extinction de masse.

La chronologie des événements d'extinction de masse sur Terre

RangExtinction EventTemps approximatif d'occurrence
1Extinction holocènePrésent
2Extinction Crétacé-PaléogèneIl y a 65 millions d'années
3Extinction Trias-Jurassique199 millions à 214 millions d'années
4Extinction Permien – TriasiqueIl y a 251 millions d'années
5Extinction du Dévonien tardifIl y a 364 millions d'années
6Extinction Ordovicien – SilurienIl y a 439 millions d'années

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