Isthme de Panama: pont entre les mondes du Pacifique et des Caraïbes

La description

Il y a vingt millions d'années, les eaux océaniques séparaient les continents de l'Amérique du Nord et du Sud, où se mêlaient les eaux de l'Atlantique et du Pacifique. Sous l'océan, la plaque du Pacifique et la plaque des Caraïbes étaient en collision constante. La chaleur et la pression résultantes ont formé des volcans sous-marins, dont certains ont atteint une hauteur suffisante pour casser les eaux de surface et former des îles. Le mouvement des plaques tectoniques remontait également au fond de la mer. En plusieurs millions d’années, des quantités considérables de sédiments ont été retirées des côtes continentales et fusionnées entre les îles. Il y a environ 3 millions d'années, les lacunes étaient complètement comblées et une bande de terre étroite rejoignait l'Amérique du Nord et du Sud. Les océans Atlantique et Pacifique ont été séparés par l'isthme sur lequel se trouve maintenant la République de Panama. L'isthme est la partie la plus étroite des Amériques et le terrain est dominé par les montagnes, les forêts tropicales humides, les plaines côtières et des centaines de rivières. Un coude de l'isthme est le seul endroit au monde d'où l'on peut voir le soleil se lever dans le Pacifique et se coucher dans le Pacifique.

Rôle historique

L'isthme a d'abord été habité par les chasseurs-cueilleurs préhistoriques en provenance d'Amérique du Nord. Vasco Nunez de Balboa, l'un des premiers Européens à avoir vu l'océan Pacifique, a entendu parler de la «mer du Sud» par les autochtones. La ville de Panama a été fondée en 1519 et est rapidement devenue un important port de commerce et un centre administratif. Bien que le Panama fût fréquemment attaqué par des corsaires anglais, la région resta sous contrôle espagnol jusqu'à son indépendance au début du 19ème siècle. En 1698, l’Écosse essaya d’établir une colonie sur l’isthme par le biais du désastreux système Darien. Les Anglais ont renfloué l'Ecosse, qui a finalement fusionné avec l'ancien. La ruée vers l'or en Californie des années 1850 a entraîné un afflux considérable de chercheurs de fortune venus des côtes du Pacifique et de l'Atlantique. Le chemin de fer transisthmien a été construit et peu de temps après, on a tenté en vain de construire le canal de Panama. En 1904, le «Département de l'isthme» de la Colombie devint officiellement la République du Panama suite à l'intervention des États-Unis. Les États-Unis ont terminé la construction du canal de Panama en 1914.

Signification moderne

Aujourd'hui, le tourisme et de nombreuses industries sont en plein essor dans l'isthme de Panama. Parmi les produits et services importants originaires de la région figurent les produits pharmaceutiques (en particulier les antibiotiques), les produits pétrochimiques, les bananes, l'alcool, les machines agricoles, les chaussures, les vêtements et l'or. Au cours des dernières décennies, le Panama a connu une redistribution des terres entre les différentes classes afin d'atténuer les déséquilibres socio-économiques de longue date, ainsi qu'une intervention menée par les États-Unis pour lutter contre le trafic de drogue et les violations des droits de l'homme. Pour faciliter le commerce régional et international, le dollar américain est une monnaie officielle de la nation, aux côtés du balboa panaméen. Avec un million et demi d’habitants, Panama City est la plus grande et capitale du pays.

Habitat et biodiversité

La formation de l'isthme de Panama a joué un rôle majeur dans la transformation de la biodiversité des Amériques. L'isthme a formé un pont sur lequel animaux et plantes ont migré entre l'Amérique du Nord et du Sud pendant des millions d'années. Des animaux tels que l'opossum, le porc-épic et le tatou d'Amérique du Nord peuvent tous remonter à leurs ancêtres et aux animaux qui ont migré vers le nord. De même, les ancêtres des chats sud-américains, des chiens, des chevaux, des ours, des ratons laveurs et des lamas ont tous fait le voyage vers le sud à travers l'isthme.

Menaces environnementales et conflits territoriaux

L'activité industrielle compromet gravement l'écologie de l'isthme, l'érosion des sols et la déforestation étant les principales préoccupations du Panama. L'isthme perd 2 000 tonnes de sol chaque année alors que son taux annuel de déforestation était de 1, 6% récemment. La pollution atmosphérique est une autre préoccupation majeure. Les émissions de dioxyde de carbone ont été mesurées à 6, 3 tonnes métriques en 2000. Les eaux usées, les pesticides et l'industrie pétrolière augmentent encore la pollution. La situation environnementale du Panama menace un nombre élevé de flore et de faune. Le Panama et le Costa Rica ont un différend frontalier qui remonte à plus d’un siècle. En 1900, le président français Emile Loubet a défini la frontière entre la Colombie et le Costa Rica, alors que le Panama faisait encore partie de la Colombie. Après avoir été séparé de la Colombie en 1902, le Panama a succédé au différend frontalier, qui perdure malgré la décision Loubet et l'arbitrage de 1914 du juge de la Cour suprême des États-Unis, Douglas White.

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