La chronologie de la glaciation

Un âge de glace est un moment où les températures mondiales peuvent atteindre des niveaux extrêmement froids. La baisse des températures empêche la neige de fondre, ce qui crée une couche de glace sous toute la neige accumulée. Ce phénomène fait bouger toute la masse de glace; en d'autres termes, un glacier est créé. Les glaciers creusent la surface de la Terre, laissant derrière eux des vallées et des lacs. Lorsque les températures augmentent, les glaciers fondent et remplissent les vallées et les lacs d'eau. On pense que ces époques sont provoquées par le rayonnement solaire et des changements dans la tectonique des plaques. Une période de glaciation est marquée par des périodes glaciaires et interglaciaires. Les périodes glaciaires se produisent lorsque les températures sont les plus basses et que les glaciers s'étendent loin des pôles. Les périodes interglaciaires se produisent lorsque les températures sont plus clémentes et que les bords des glaciers se rapprochent des pôles.

Cinq âges de glace

Huronien

Les chercheurs ont identifié cinq âges de glace distincts. La plus ancienne d'entre elles est la glaciation huronienne qui s'est produite il y a 2, 4 à 2, 1 milliards d'années! Pendant ce temps, les seuls organismes vivants sur terre étaient unicellulaires. Les températures étaient si basses que le monde entier était recouvert de glace et de neige. Les théories suggèrent que cela a été causé par une période de dormance volcanique de 250 millions d'années. Ce manque d'activité volcanique a réduit les niveaux de dioxyde de carbone, ce qui a empêché la Terre de ressentir l'effet de serre. Aucun effet de serre ne signifie des températures abaissées.

Cryogenian

La prochaine période de glaciation à laquelle la terre fut confrontée fut la période cryogénienne qui dura 200 millions d'années. Cet événement s'est produit il y a environ 850 à 635 millions d'années pendant l'ère néoprotérozoïque. La Terre avait maintenant des formes de vie plus complexes comme les organismes multicellulaires. Les théories sur cette période affirment que l'existence de ces créatures est à l'origine de l'ère glaciaire. L'idée est que lorsque ces organismes sont morts, ils sont tombés au fond des fonds marins, emportant le dioxyde de carbone. Encore une fois, le manque de dioxyde de carbone réduit l'effet de serre.

Andine-saharienne

Après la période cryogénienne, la Terre a connu la glaciation ando-saharienne. Cela s'est produit il y a environ 450 à 420 millions d'années et a entraîné la première extinction majeure. Les glaciers se sont d'abord formés dans ce qui est aujourd'hui l'Afrique et l'est du Brésil et ont lentement recouvert l'Amérique du Sud actuelle. Au cours de cette période, la vie animale était constituée de trilobites, de brachiopodes et de céphalopodes. Ils ont tous été perdus dans cet âge de glace.

Karoo

La 4ème glaciation majeure à se produire a été la période Karoo. Cet événement s'est déroulé il y a 360 à 260 millions d'années et a vu la prochaine extinction massive de la flore et de la faune. La période Karoo a été provoquée par une augmentation extrême de la vie végétale. La Terre était recouverte de plantes qui absorbaient tout le dioxyde de carbone de l'atmosphère et émettaient de fortes concentrations d'oxygène. L'oxygène était si élevé que l'effet de serre ne s'est pas produit, conduisant à un autre âge de glace.

Quaternaire

Étonnamment, la Terre traverse actuellement une période glaciaire. Celui-ci a commencé il y a environ 2, 58 millions d'années et se poursuit, cette fois avec des températures nettement plus clémentes. L'Antarctique a gelé pour la première fois il y a environ 14 millions d'années en raison de la création des montagnes de l'Himalaya. Plus ils grandissaient, plus ils étaient exposés aux intempéries, ce qui réduisait les niveaux de dioxyde de carbone. Cette fois, les périodes glaciaires et interglaciaires étaient contrôlées par la rotation de la Terre et les niveaux de soleil atteignant la surface. Les périodes alternaient tous les 41 000 ans jusqu'à un million d'années, lorsque les périodes glaciaires passèrent à un cycle de 100 000 ans. Ces températures refroidies ont probablement entraîné l'apparition d'homo-sapiens. Les cerveaux humains sont devenus plus grands et lorsque les calottes glaciaires se sont rapprochés des pôles, les humains ont commencé à cultiver l'agriculture, ce qui a conduit à la civilisation moderne d'aujourd'hui.

Ce que l'avenir nous réserve

Personne n'a la moindre idée de ce que l'avenir réserve aux températures et à l'activité glaciaire sur Terre. Les scientifiques s'accordent pour dire que la température de la Terre s'est certainement réchauffée, avec des températures annuelles record. La fonte des glaciers entraîne la dilatation de l'eau des océans, ce qui rend de nombreuses régions du monde vulnérables aux inondations. Parmi les effets de la fonte des glaciers figurent l’érosion des rives et l’intrusion d’eau salée.

La chronologie de la glaciation

RangNom de l'âge de glacePériode (en megannus)Période et époque
1Quaternaire2, 58 - présentNéogène, Cénozoïque
2Karoo360 - 260Carbonifère et Permien, Paléozoïque
3Andine-saharienne450 - 420Ordovicien et Silurien, Paléozoïque
4Cryogenian (ou Sturtian-Varangian)850 - 635Cryogénien, Néoprotérozoïque
5Huronien2400 - 2100Sidérien et rhyacien, paléoprotérozoïque

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