Quels sont les géants du gaz?

Toute planète de taille massive peut être qualifiée de planète géante. Ces planètes sont principalement constituées de matériaux à faible point d'ébullition, tels que la glace et les gaz, bien que des planètes solides géantes puissent exister. Les planètes géantes portent également le nom de planètes joviennes: Jupiter, Neptune, Uranus et Saturne. La phrase géante gazeuse a été utilisée pour la première fois en 1952 par James Blish, écrivain de science-fiction.

Les quatre planètes géantes du système solaire

Jupiter

La masse de Jupiter est 2, 5 fois la masse totale du reste des planètes du système solaire et un millième de la masse du Soleil. Jupiter est un géant gazier, principalement constitué d'hydrogène, tandis qu'un quart de sa masse est constitué d'hélium. La rotation rapide de la planète a eu pour résultat sa forme sphéroïde oblate. Le diamètre de Jupiter à son équateur est de 88 846 milles. Jupiter a suscité l'intérêt des astronomes depuis les périodes antiques et les Romains lui ont donné le nom en l'honneur de leur dieu Jupiter. La planète possède au moins 69 lunes et la plus grande nommée Ganymède a un diamètre supérieur au diamètre de Mercure.

Saturne

Saturne, comme Jupiter, est un géant gazier également composé d’hélium et d’hydrogène. Saturne se distingue par son système en anneau qui comporte 9 anneaux primaires continus en plus de trois arcs discontinus. La planète est répertoriée comme ayant 62 lunes, dont 53 ont des noms officiels. Cette figure exclut les centaines de lunettes qui composent les anneaux. La plus grande des lunes de Saturne est Titan, qui se classe comme la deuxième plus grande du plus grand système solaire. Saturne est environ 30% moins dense que l'eau. Saturne et Jupiter, lorsqu'ils sont combinés, représentent 92% de la masse planétaire du système solaire.

Uranus

Uranus est classé dans la catégorie des géants de la glace et, même si sa composition prédominante est l'hydrogène et l'hélium, il contient plus de "glace", notamment de méthane, d'eau et d'ammoniac. Uranus a été nommé en l'honneur du dieu grec du ciel nommé Ouranos. La planète comprend 27 lunes, une magnétosphère et un système annulaire. Sa température minimale est estimée à -223 degrés Celsius, ce qui en fait l'atmosphère planétaire la plus froide. La planète tourne autour du soleil tous les 84 ans et sa distance moyenne est de 20 UA du soleil. La masse de la planète est environ 14 fois et demi celle de la Terre.

Neptune

La masse de Neptune est dix-sept fois celle de la Terre. La planète est reconnue comme la seule localisée par prédiction mathématique et non par observation empirique. Johann Galle fut le premier homme à identifier la planète au télescope le 23 septembre 1846 et s’appuya sur les prédictions d’Urbain Le Verrier. Sa lune Triton, qui se classe comme la plus grande, a été observée peu après bien que ses 14 lunes n'aient été identifiées de façon télescopique qu'au 20ème siècle. La distance de Neptune à la Terre lui donne une petite taille, ce qui rend difficile son étude à l'aide de télescopes terrestres. Les télescopes avancés dotés d'une optique adaptative ont facilité l'obtention d'observations supplémentaires de loin. L’atmosphère de Neptune est caractérisée par des phénomènes météorologiques visibles et actifs, tandis que les températures au centre sont estimées à 5 100 degrés Celsius.

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